CAE - open letter of protest - request for signatories

Posted by Amanda McDonald Crowley | Sun Jun 6th 2004 9:08 a.m.

Helsinki / Amsterdam, June 4, 2004

We are sure that many of you have been following the deeply worrying events
around the subpoenas that have been served to members of the US-based arts
collective Critical Art Ensemble.

If you have not heard so much about the case background information is at
http://www.caedefensefund.org/

We, Eric Kluitenberg and Amanda McDonald Crowley (with support from a range
of colleagues), have taken the initiative to write an open letter of protest
asking for an immediate cessation of legal proceedings against our esteemed
and distinguished colleagues. We think that this case signals a most
worrisome trend in public political life in the United States and cannot be
left unaddressed.

We ask all of you who have worked with the Critical Art Ensemble in recent
years, and others who feel offended by this unacceptable infringement on
artistic freedom, to contact us to sign this letter of protest as members of
a deeply concerned professional community.

Please find the letter below. if you wish to sign send either one of us an
e-mail (don't reply to this list) stating your name, your profession, your
institutional affiliation (if you have one) and possibly a url that best
represents your work or professional activity.

Thank you.

Amanda McDonald Crowley
amc@va.com.au

Eric Kluitenberg
erick@balie.nl

----------------

To whom it may concern,

We, the undersigned artists, curators, critics, cultural producers,
theorists and writers who have worked with or followed the work of the
collective known as Critical Art Ensemble, are writing to express our
serious concern over legal proceedings brought against members of this
highly respected artists group.

Critical Art Ensemble (CAE) is a collective of internationally recognised
artists who work within pedagogic frameworks and art contexts to raise
awareness of a range of social issues. Most recently their work has been
directed towards providing the general public with awareness and
understanding of issues to do with biological research. Their work is not
alarmist but rather provides knowledge.

CAE's work is always undertaken in a safe and considered way, using
materials which are commonly available in scientific education and research
practices. Their main motivation is to provide the public with the tools
needed to make informed choices.

It has come to our attention that there was a recent seizure of a
substantial amount of the artists' work and research material. The
international art scene was shocked and surprised to learn that the US
Federal Bureau of Investigation, following an analysis of the materials by
the Commissioner of Public Health for New York State which returned the
result that the material seized posed no public safety risk, have continued
with their investigation and are now seeking to charge members of the
collective under the US Biological Weapons Anti-Terrorism Act as expanded by
the USA Patriot Act.

Whilst it is perhaps understandable in the current international political
climate that such research might raise alarm bells with American
authorities, it would have also been clear, upon investigation, that the
aims of CAE are not a terrorist act, but an awareness raising action
undertaken with cultural, artistic and educational agendas. Indeed CAE's
work is quite in keeping with mainstream art practices, which have,
throughout history, had pedagogical aims.

Having worked with CAE in various settings throughout the world we have
found CAE's approach has always been to understand and to know the topic
that they are presenting. It comes as no surprise, given the current focus
of their work, that the research tools included biological material.
However, those of us in the art world who have worked with this artists'
group also know that their work is undertaken with thorough research, in
continuous consultation with members of the scientific community, in order
to ensure that the artworks they produce are safe, but also real, in terms
of the investigations they pursue. The work of CAE is internationally
recognised as thorough, investigative, educative and safe.

This matter is one that raises serious concerns internationally that the
actions of the American government undermine the freedom of artistic
expression, a fundamental democratic right, which is one of the cornerstones
of the liberal democracies.

As the materials have been tested and been shown to pose no public health
threat, we demand that the American Government immediately cease legal
action against members of the Critical Art Ensemble collective.

The good reputation of Critical Art Ensemble must be immediately restored.

Yours faithfully,

Amanda McDonald Crowley,
cultural worker/ curator, currently executive producer ISEA2004
(International Symposium of Electronic Art 2004),
Australia/Finland
http://www.isea2004.net

Eric Kluitenberg
Head of the Media Program
De Balie - Centre for Culture and Politics
Amsterdam, The Netherlands
http://www.debalie.nl

Signatories:

name/profession/position/country/url
  • Vicente Araújo [ svcnt ] | Sun Jun 6th 2004 12:27 p.m.
    Here's a translation into spanish of the letter. Translations han help
    to raise help worldwide.

    Best.

    DS

    [Introductory text]
    ......................................................................................................................
    El caso de Steve Kurtz y otros miembros del Critical Art
    Ensemble(http://www.critical-art.net), que estan siendo investigados
    por el FBI en virtud de las nuevas leyes antiterroristas en EEUU
    (Patriot Act), trae de cabeza a la comunidad artistica de Internet.

    Para quien no conozca el caso, la pesadilla comienza para Kurtz cuando
    su mujer y colaboradora Hope fallece en el domicilio de ambos de un
    ataque al corazon. Al presentarse la policia a requerimiento del
    propio artista, los agentes efectuan una inspeccion de la vivienda y
    encuentran en ella parte del material con el que Kurt trabaja:
    cultivos biologicos. Parece ser que cualquier cosa distinta del
    bricolage domestico es capaz de despertar susceptibilidades en los
    agentes del orden estadounidense, asi que la policia informo al FBI,
    estos se presentaron en el escenario de la desgracia y detuvieron al
    desolado esposo, requisaron su material... y el cuerpo de la
    fallecida. Y a su gato, puestos a dar detalles ridiculos.

    En estos momentos, tanto Kurtz como otros miembros del Critical Art
    Ensemble (CAE) estan sometidos a investigacion por parte del FBI y si
    la paranoia no remite seran juzgados por cargos que pueden ir desde
    bioterrorismo a asesinato (se investiga tambien la muerte de Hope).

    La biotecnologia es uno de los campos en los que se desarrolla el
    trabajo de CAE, tambien ampliamente conocidos por su difusion de los
    Tactical Media, una practica artistica cada vez mas difundida entre
    artistas y activistas que combina investigacion, critica social y
    nuevas tecnologias para crear situaciones que denuncian las tendencias
    autoritarias en un contexto politico. Lo que le faltaba al FBI:
    bacterias, cadenas de ADN y critica al sistema. En el actual escenario
    de panico inducido la suma de todo esto te convierte en alguien
    necesariamente sospechoso.

    Pero al margen de lo anecdotico y de la tragedia personal de los
    implicados, este caso es uno mas en la larga lista de acciones contra
    la libertad de expresion en las democracias occidentales, muy
    especialmente en los EE UU, en los ultimos anos. La uniformidad y la
    previsibilidad parecen ser los unicos comportamientos sociales
    licitos, y cualquier otra actividad, en especial si es critica con los
    poderes, se consedera como minimo sospechosa.

    Es importante que quienes se sientan preocupados por estos ataques a
    la libertad de expresion y artistica manifiesten su apoyo a Kurtz y al
    CAE firmando la carta que se incluye bajo este texto (u otras de
    contenido similar) y la envien a:

    media@caedefensefund.org

    Mas informacion sobre el tema se encuentra en:

    http://www.caedefensefund.org/

    ...........................................................................................
    [Translation]
    ............................................................................................
    Carta de apoyo a Steve Kurtz y Critical Art Ensemble
    (traducida del original de Amanda Crowley y Eric Kluitenberg)
    ............................................................................................

    Aquien pueda interesar:

    Nosotros, los abajofirmantes, artistas, comisarios, criticos,
    productores culturales y escritores que hemos trabajado con o seguido
    la obra del colectivo Critical Art Ensemble, escribimos para expresar
    nuestra seria preocupacion por el proceso legal abierto contra
    miembros de este respetado grupo de artistas.

    Critical Art Ensemble (CAE) es un colectivo de artistas
    internacionalmente reconocidos que trabajan dentro de marcos
    pedagogicos y contextos artisticos para crear conocimiento sobre
    diversos temas sociales. Recientemente su trabajo se ha dirigido hacia
    la difusion entre el publico general de temas relacionados con la
    investigacion biologica. Su obra no es alarmista sino divulgativa.

    El trabajo de CAE es siempre abordado de manera segura y consciente,
    empleando materiales comunmente disponibles para la educacion
    cientifica y las practicas de investigacion. Su principal motivacion
    es proveer al publico de las herramientas necesarias para decidir
    informadamente.

    Ha llamado nuestra atencion que se haya producido la reciente requisa
    de un conjunto considerable de obra y material de investigacion de
    estos artistas. La escena internacional del arte esta asombrada y
    sorprendida de saber que el FBI, despues de un analisis por parte de
    la Comision de Salud Publica del Estado de New York que concluyo que
    el material requisado no suponia un riesgo para la seguridad publica,
    haya continuado la investigacion y ahora acuse al colectivo segun la
    Biological Weapons Anti-Terrorism Act (medidas contra el terrorismo
    con armas biologicas), ampliadas por el Patriot Act.

    Si bien es tal vez comprensible en el actual clima politico
    internacional que tal investigacion pueda levantar sospechas de las
    autoridades de EE UU, tambien deberia haberse aclarado, tras la
    investigacion, que los objetivos del CAE no son realizar un atentado
    terrorista, sino una accion divulgativa emprendida en un contexto
    cultural, artistico y educativo. La obra de CAE esta en armonia con
    practicas artisticas habituales que han tenido, a lo largo de la
    historia, objetivos pedagogicos.

    Quienes han trabajado con ellos saben que el enfoque de CAE ha sido
    siempre comprender y conocer el tema que presentan. No sorprende, dado
    el campo en que desarrollan su trabajo actualmente, que sus
    herramientas de investigacion incluyan material biologico. Tambien es
    sabido que su obra siempre se desarrolla mediante cuidadosos estudios,
    en continua comunicacion con miembros de la comunidad cientifica para
    asegurar que las obras que producen son seguras, pero tambien reales.
    La obra de CAE se considera en todo el mundo cuidadosa,
    investigadora, educativa y segura.

    Este asunto ha provocado la alarma al considerar que el gobierno
    americano esta minando la libertad de espresion artistica, un derecho
    democratico fundamental y una de las piedras angulares de las
    democracias liberales.

    Toda vez que los materiales han sido analizados y se ha demostrado que
    no suponen una amenaza para la salud publica, exigimos que el Gobierno
    de los Estados Unidos de America cese inmediatamente la accion legal
    contra los miembros del colectivo Critical Art Ensemble.

    La reputacion de CAE debe ser inmetiatamente restituida.

    Sinceramente,

    Amanda McDonald Crowley,
    cultural worker/ curator, currently executive producer ISEA2004
    (International Symposium of Electronic Art 2004),
    Australia/Finland
    http://www.isea2004.net

    Eric Kluitenberg
    Head of the Media Program
    De Balie - Centre for Culture and Politics
    Amsterdam, The Netherlands
    http://www.debalie.nl

    Firmas:

    nombre/ profesion / cargo / pais / url
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